Adelina Otero-Warren

1881-1965
By: Mariana Brandman, NWHM Predoctoral Fellow in Women’s History | 2020-2022
Adelina Otero-Warren

Adelina Otero-Warren, the first Hispanic woman to run for U.S. Congress and the first female superintendent of public schools in Santa Fe, was a leader in New Mexico’s woman’s suffrage movement. She emphasized the necessity of Spanish in the suffrage fight to reach Hispanic women and spearheaded the lobbying effort to ratify the 19th amendment in New Mexico. She strove to improve education for all New Mexicans, working especially to advance bicultural education and to preserve cultural practices among the state’s Hispanic and Native American communities.

María Adelina Isabel Emilia Otero was born on October 23, 1881 on her family’s hacienda, “La Constancia,” near Los Lunas, New Mexico. Her parents, Manuel B. Otero and Eloisa Luna, each belonged to prominent, politically connected Hispano families that traced their lineages back to the area’s early Spanish colonizers. She was not yet two when her father was killed by an Anglo squatter seeking to encroach on her family’s land. Her mother remarried in 1886 and Otero became the second eldest of 12 children. She received a formal education at St. Vincent’s Academy in Albuquerque and Maryville College of the Sacred Heart (now Maryville University) in St. Louis but returned to the family’s hacienda when she was 13 to help care for her younger siblings. In 1897, her family moved to Santa Fe when her second cousin, Miguel Otero II, became the governor of the New Mexico Territory and appointed her stepfather as a judicial clerk. During this period, Otero (who went by “Nina” in adulthood) socialized among the political and cultural elite of Santa Fe.

In 1907, Otero met Rawson D. Warren, an officer in the Fifth U.S. Cavalry stationed at Fort Wingate. Otero and Warren married the following year and moved to Fort Wingate, but two years later Otero-Warren divorced her husband and returned to Santa Fe. Due to the prejudices against divorced women at the time, Otero-Warren maintained that she was a widow and continued to use her hyphenated name.

Otero-Warren moved to New York City in 1912 to help keep house for her brother who was studying at Columbia University. While there, she gained experience working in the settlement house movement. Following her mother’s death in 1914, Otero-Warren moved back to Santa Fe to once again care for her younger siblings.

In Santa Fe, Otero-Warren became active in the woman’s suffrage movement and stressed the need to advocate for suffrage in Spanish as well as English. She insisted that suffrage materials be published in both languages to reach the large population of Spanish-speaking women in New Mexico. In 1916, Otero-Warren was elected vice-chair of the newly formed New Mexican branch of the Congressional Union, soon to be the National Woman’s Party (NWP). When the chair stepped down in 1917, Otero-Warren took over the role at the request of NWP leader Alice Paul. She also served as chair of the New Mexico Republican State Committee’s women’s division and as chair of the Legislative Committee of the New Mexico Federation of Women’s Clubs. Otero-Warren used her political connections and leverage to campaign for woman’s suffrage and to forcefully lobby the state legislature to ratify the 19th Amendment, which it did on February 21, 1920.

In 1917, Otero-Warren was appointed superintendent of public schools in Santa Fe. She defeated a male opponent to win reelection to the position in 1918 and remained in the role until 1929. As superintendent, Otero-Warren focused on promoting adult education programs, setting up a county high school, raising teacher standards as well as their salaries, and improving the physical conditions of schools. Fueled by her pride in her Spanish cultural heritage, she opposed the federal government’s trend toward assimilating non-Anglos into white America. She encouraged bicultural education and fought to preserve the study of Hispano arts and crafts. For several years in the 1920s, Otero-Warren also served as Santa Fe’s County Inspector of Indian Schools. In that role, she criticized the federal government for the poor condition of the schools and argued that the boarding schools threatened Indian family life and cultural stability. Otero-Warren, known in the state as a dedicated and skilled public servant, also took part in numerous commissions and boards devoted to public health and welfare during this time.

Otero-Warren became the first Hispanic woman to run for Congress when she won the Republican Party’s nomination in 1922 (again defeating a male opponent). However, she lost the general election by fewer than 10,000 votes, in part due to the public’s discovery that she was divorced rather than widowed. She never again ran for public office, but continued to work in government, serving as New Mexico’s director of literacy education for the Civilian Conservation Corps in the 1930s and director of the Works Progress Administration in Rio Piedras, Puerto Rico in the 1940s. During World War II, she ran the Santa Fe County Office of Price Administration, charged with enforcing the federal government’s price controls.

In the early 1930s, together with her partner, Mamie Meadors, Otero-Warren homesteaded 1,257 acres of land just northwest of Santa Fe, which they named Las Dos (“The Two Women”) Ranch. In 1936, Otero-Warren published Old Spain in Our Southwest, a book of stories from her childhood in Los Lunas. She and Meadors established Las Dos Realty and Insurance Company in 1947. Meadors died in 1951, but Otero-Warren ran the ranch and the business until her death in 1965.

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Adelina Otero-Warren, la primera mujer hispana en postularse al Congreso de los Estados Unidos y la primera superintendente de escuelas públicas en Santa Fe, fue una líder en el movimiento por el sufragio femenino de Nuevo México. Hizo hincapié en la necesidad del idioma español en la lucha por el sufragio para llegar a las mujeres hispanas y encabezó el esfuerzo de cabildeo para ratificar la 19ª Enmienda en Nuevo México. Se esforzó por mejorar la educación para todos los neomexicanos, con énfasis en la promoción de la educación bicultural y la preservación de las prácticas culturales entre las comunidades hispanas y nativo-americanas del estado.

María Adelina Isabel Emilia Otero nació el 23 de octubre de 1881 en la hacienda de su familia, “La Constancia”, cerca de Los Lunas, Nuevo México. Sus padres, Manuel B. Otero y Eloísa Luna, pertenecientes cada uno a familias hispanas prominentes y políticamente conectadas cuyos linajes se remontaban a los primeros colonizadores españoles de la región. Otero no cumplía los dos años cuando su padre fue asesinado por un ocupante ilegal anglosajón que buscaba invadir las tierras de su familia. Su madre se volvió a casar en 1886 y Otero se convirtió en la segunda mayor de 12 hijos. Recibió una educación formal en la Academia St. Vincent en Albuquerque y en la Academia Maryville del Sagrado Corazón (ahora Universidad Maryville) en San Luis, en el estado de Missouri, pero regresó a la hacienda familiar a los 13 años para ayudar con el cuidado de sus hermanos menores. En 1897, su familia se mudó a Santa Fe cuando su primo segundo, Miguel Otero II, se convirtió en gobernador del Territorio de Nuevo México y nombró a su padrastro como secretario judicial. Durante este período, Otero (a quien se le conoció como “Nina” en la edad adulta) socializó entre la élite política y cultural de Santa Fe.

En 1907, Otero conoció a Rawson D. Warren, un oficial de la Quinta Caballería de Estados Unidos apostado en Fort Wingate. Otero y Warren se casaron al año siguiente y se mudaron a Fort Wingate, pero dos años más tarde Otero-Warren se divorció de su esposo y regresó a Santa Fe. Debido a los prejuicios contra las mujeres divorciadas de la época, Otero-Warren sostuvo que era viuda y continuó utilizando su apellido con un guion.

Otero-Warren se mudó a la ciudad de Nueva York en 1912 para ayudar a mantener la casa de su hermano que estudiaba en la Universidad de Columbia. Mientras estuvo allí, adquirió experiencia trabajando con el movimiento de las casas de asentamiento. A la muerte de su madre en 1914, Otero-Warren regresó a Santa Fe para cuidar una vez más de sus hermanos menores.

En Santa Fe, Otero-Warren se involucró activamente en el movimiento por el sufragio femenino e insistió en la necesidad de abogar por el sufragio en español y en inglés. Insistió en que los materiales sobre el sufragio fuesen publicados en ambos idiomas para poder llegar a la nutrida población de mujeres de habla hispana en Nuevo México. En 1916, Otero-Warren fue elegida como vicepresidenta de la recién formada rama de Nuevo México de la Unión del Congreso, que pronto se convertiría en el Partido Nacional de la Mujer (NWP, por sus siglas en inglés). Cuando la presidenta en funciones renunció en 1917, Otero-Warren asumió el cargo a solicitud de la líder del NWP, Alice Paul. También se desempeñó como presidenta de la división de mujeres del Comité Estatal Republicano de Nuevo México y como presidenta del Comité Legislativo de la Federación de Clubes de Mujeres de Nuevo México. Otero-Warren usó sus conexiones políticas y su influencia para hacer campaña por el sufragio femenino y para presionar enérgicamente a la legislatura estatal para que ratificara la 19a Enmienda, lo que ocurrió el 21 de febrero de 1920.

En 1917, Otero-Warren fue nombrada superintendente de escuelas públicas de Santa Fe. Derrotó a su oponente masculino para ganar la reelección en 1918 y permaneció en el cargo hasta 1929. Como superintendente, Otero-Warren se centró en promover programas de educación para adultos, establecer una escuela secundaria del condado, elevar los estándares de los maestros así como sus salarios, y mejorar las condiciones físicas de las escuelas. Inspirada por el orgullo de su herencia cultural española, se opuso a la tendencia del gobierno federal de asimilar a los no anglos a los Estados Unidos blancos. Además, fomentó la educación bicultural y luchó por preservar el estudio de las artes y oficios hispanos. Durante años en la década de 1920, Otero-Warren se desempeñó como inspectora de escuelas indígenas del condado de Santa Fe. En ese cargo, criticó al gobierno federal por el mal estado de las escuelas y argumentó que los internados amenazaban la vida familiar y estabilidad cultural de los indígenas. Reconocida en el estado como una servidora pública dedicada y calificada, Otero-Warren participó en numerosas comisiones y juntas dedicadas a la salud pública y el bienestar durante ese tiempo.

Otero-Warren se convirtió en la primera mujer hispana en postularse para el Congreso al ganar la nominación del Partido Republicano en 1922 (derrotando una vez más a un contrincante masculino). Sin embargo, perdió las elecciones generales por menos de 10.000 votos, en parte porque el público descubrió que era divorciada y no viuda. Nunca más se postuló para un cargo público, pero continuó trabajando en el gobierno como directora de alfabetización de Nuevo México para el Cuerpo Civil de Conservación en la década de 1930 y como directora del Works Progress Administration en Rio Piedras, Puerto Rico, en la década de 1940. Durante la Segunda Guerra Mundial, dirigió la Oficina de Administración de Precios del Condado de Santa Fe, encargada de hacer cumplir los controles de precios del gobierno federal.

A principios de la década de 1930, junto a su amiga Mamie Meadors, Otero-Warren construyó una finca de 1.257 acres de tierra al noroeste de Santa Fe a la que llamaron Rancho Las Dos. En 1936, Otero-Warren publicó Old Spain in Our Southwest, un libro de relatos de su infancia en Los Lunas. Ella y Meadors establecieron la compañía de seguros y bienes raíces Las Dos Realty and Insurance en 1947. Meadors murió en 1951, pero Otero-Warren siguió al frente del rancho y del negocio hasta su muerte en 1965.